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Mitos sobre un cometa excomulgado (2ª parte)

Ciencia y conciencia > Columnas
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lunes 16 de julio de 2007 9:02 COT

Una fecha muy celebrada, y que se considera clave en la historia mundial, es el supuesto descubrimiento de América en 1492, por parte de Cristóbal Colón. No es por quitarle mérito al intrépido marinero, que se ganó su sitio en la historia con justicia. Se trata más bien de recordar que Colón y sus tripulantes estaban convencidos de haber hallado una ruta al Oriente Lejano por el occidente -de ahí las Indias Occidentales-, y no un nuevo continente. Fue Américo Vespucio quien descubriera varios años después que se trataba de un nuevo continente.

Con los cometas pasó algo parecido. Edmund Halley acudió a uno de sus maestros para comprender las leyes gravitacionales, así como los ciclos elípticos de los planetas, y que también afectaban a otros cuerpos celestes, como los cometas. Ese maestro suyo era Isaac Newton. A partir de las observaciones y los registros históricos, Edmund Halley entonces intentó deducir la órbita del cometa que más tarde llevaría su nombre. Pero no debemos olvidar que el cometa Halley no es el único cometa existente, es uno de muchos. De manera que la genialidad de Halley consistió también en diferenciar cuales apariciones de cometas correspondían realmente a este cometa en específico. En términos prácticos, fue Halley quien realmente descubrió el cometa en cuestión.

Cometas de ciclo corto o ciclo largo

Por tanto han existido visitas de muchos otros cometas, la mayoría de los cuales también tuvieron que cargar con la culpa de algún desastre natural, o con la culpa moral por la pérdida de algún imperio en manos de algún oponente. Es curioso pensar que estos grandes guerreros y a veces también líderes religiosos, tenían que responder ante sus subordinados más inmediatos -y ante sus pueblos-, por sus derrotas. Desviar la culpa de los males generados por ellos -o por su incompetencia como políticos, estadistas o líderes militares-, era muy tentador. Y claro, el pobre cometa Halley dio papaya, por lo que fue excomulgado de la Iglesia Católica por Calisto III, como veíamos en la primera parte. Aún permanece excomulgado, por cierto. Por supuesto el cometa Halley no es el único cometa que ha sido acusado injustamente de traer la derrota en la batalla religiosa o la guerra política.

Sin embargo el cometa Halley ha sido el cometa más injuriado de la historia terrícola, por el simple hecho de que es un visitante frecuente de nuestro planeta. Se estima que hay al menos un billón de cuerpos celestes de su especie, podrían ser hasta 100 billones. Buena parte de ellos orbitando en los límites externos de nuestro Sistema Solar, que se estima se sitúa a unos 2 años luz del sol. El límite externo está compuesto por la Nube de Oort. Aunque ahí se estima que hay muchos cometas, desde ahí casi no han venido a visitarnos. Existe una segunda región, la del Cinturón de Kuiper, y que está en un plano más o menos paralelo al de las órbitas planetarias, un poco más allá de la órbita de Plutón, digamos que mucho más allá de unas 50 UA*. Desde ahí recibimos la visita de la mayoría de los cometas, que son de “ciclo corto”, como el cometa Halley u otro compañero suyo no tan famoso, el cometa Encke. Ambos provienen entonces de mundos helados en el Cinturón de Kuiper, que se esconde más allá de la órbita de Plutón, como ya decía.

Comprender a los cometas de “ciclo largo” es un poco más complicado. Provienen de sitios unas 1000 veces más alejados que los otros cometas, a 100.000 UA, o dos años luz. La vida útil de un cometa cualquiera es de unas decenas de miles de años. Para efectos ilustrativos supongamos arbitrariamente que es de unos 10.000 años. Si la órbita es muy larga, es de preverse que muchos cometas jamás completarán un solo ciclo, sobre todo si vienen de sitios tan lejanos como la Nube de Oort. Algunos pasarán por una sola vez en toda su vida, por lo que a veces se les llama cometas no periódicos. Estos cometas tienden a provenir de una dirección oblicua con respecto al plano orbital. Un cometa muy famoso, proveniente de esos confines espaciales, nos visitó justo hace un año. Se trata del cometa McNaught. Fue visible a simple vista, y era de una belleza majestuosa.

Finalmente, ¿de qué están hechos los cometas?

Como cosa rara he traicionado el principio de empezar por el principio, y que bien que suena este juego de palabras. La pregunta es relevante a la hora de hablar de otros objetos como los asteroides por ejemplo. La definición más simple es pensar en los cometas como cubos de hielo gigantes, y en los asteroides como rocas de variados tamaños. Siendo más específicos, los asteroides están formados de metales y material rocoso, mientras que los cometas están hechos de hielo, polvo y algo de material rocoso. Sin embargo podríamos hallar todas estas sustancias en uno u otro, por tanto es una cuestión algo caprichosa, pues ser lo uno u otro depende más del predominio de hielo o roca, sin que exista un criterio definido.

Otra diferencia, aunque no definitoria, es que se cree que los asteroides se formaron mucho más cerca del Sol, donde obviamente hace demasiado calor para los hielos de los cometas. De hecho existe un gran Cinturón de Asteroides (que no debe confundirse con el Cinturón de Kuiper) entre las órbitas de Marte y Júpiter. Y como ya se decía, la vida de un cometa es mucho más efímera que la de un asteroide, pues tiende a derretirse cuando cursa demasiado cerca de una estrella. Mucho más lejos de allí, la temperatura promedio del satélite Tritón del planeta Neptuno por ejemplo, es de unos menos -223 grados Celsius. Por ende es lógico que el cometa Halley prefiera esconderse por detrás de Plutón, donde el hielo a esa temperatura nunca se derretirá. De ahí la deducción de los científicos planetarios de que los cometas se formaron mucho más lejos del sol que los asteroides, pues allí los hielos no se derriten. La “estrella peluda” (kométe en griego) libera su penacho cuando es expuesta a temperaturas por encima de los cero grados aproximadamente, de manera que este rastro de vapores gaseosos -y que puede llegar a tener una longitud de 160 km o más-, sólo se verá a ciertas distancias del sol, como es de suponerse.

Pero nuevamente, la relatividad espacial nos indicará que no todos los asteroides están ubicados en órbitas seguras y fijas alrededor del sol, ni todos los cometas vienen de la Nube de Oort o del Cinturón de Kuiper. De hecho se cree que de vez en cuando entran a nuestro Sistema Solar objetos de otros sistemas. Alpha Centauri, la estrella más cercana a nosotros -después del sol-, está a unos cuatro años luz de la Tierra. Pero la Nube de Oort que establece el límite externo de nuestro Sistema Solar, está a 2 años luz, como ya se decía. Por ende esta es una región de intercambio de materiales espaciales, partiendo de la base de que el sistema de Alpha Centauri tenga un diámetro parecido, por lo que aquí se tocarían tangencialmente ambos sistemas. Por ahora yo los dejo con imágenes de uno de esos probables visitantes del otro mundo, el cometa McNaught. Seguiré mi periplo comentario la semana próxima. Hasta entonces.

 

*UA=Unidad Armstrong (1UA=150.000.000 km) Imágenes de la NASA. Video y fotomontaje del cometa McNaught de Vidar Martinsen.

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3 comentarios a la entrada “Mitos sobre un cometa excomulgado (2ª parte)”

  1. CIENCIA Y CONCIENCIA
    lunes 16 de julio de 2007, 12:35 COT
    1

    Seguiré mi periplo cometario [de cometa] la semana próxima. Hasta entonces

  2. Nico
    domingo 20 de julio de 2008, 01:41 COT
    2

    La sigla UA no significa “Unidad Armstrong”, significa “Unidad Astronómica”, buen informe!

  3. EL AUTOR
    martes 22 de julio de 2008, 17:09 COT
    3

    Nico: Tiene toda la razón. Fue un “lapsus cósmico”, supongo que estaba pensando en las paradojas de las macro- y microescalas de la teoría no unificada entre la mecánica cuántica y la astronomía, o algo así, y mi fuí a la escala atómica en mi subconciente. GRACIAS.



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